Cependant, les points d’entrée britanniques détectent toutes sortes de substances radioactives. Cependant, les membres du public ne réalisent souvent pas que certains aéroports peuvent détecter même de petites quantités de radioactivité dans les bâtiments ou les zones de traitement du fret.

Marco Panniello est le directeur des ventes d’Arktis, une entreprise qui fabrique des appareils de détection de rayonnement et possède des bureaux en Suisse, aux États-Unis et au Royaume-Uni. Les dispositifs de signature sont utilisés dans diverses installations, dont plusieurs aéroports. Panniello refuse de dire lequel, mais souligne qu’Arktis ne dessert pas Heathrow.

«Nous fournissons des systèmes totalement invisibles pour le public», explique Panniello, décrivant comment les dispositifs de détection de l’entreprise peuvent être utilisés conjointement avec des appareils à rayons X dans les zones de sécurité des aéroports ou cachés dans les murs des bâtiments de l’aéroport. « Il peut être facilement recouvert de banderoles ou de toiles », explique-t-il. Ils sont là, mais vous ne les voyez pas.

Les détecteurs Arktis peuvent également être installés sur les portes ou utilisés dans les zones de traitement des bagages. Ils fonctionnent complètement passivement mais sont différents de compteurs Geiger, les détecteurs de rayonnement les plus connus. Le matériau spécial à l’intérieur des appareils Arktis réagit lorsqu’il est exposé à des particules subatomiques émises par des substances radioactives. Cette réaction produit une petite quantité de lumière, la scintillation, qui est mesurée par des capteurs et ensuite traitée par des algorithmes informatiques.

Étant donné que différentes substances radioactives provoquent différentes émissions lumineuses, il est souvent possible de dire immédiatement quel type de matériau a été détecté, par exemple, un isotope de l’uranium ou du cobalt. Panniello explique que son entreprise peut intégrer des notifications dans les systèmes de sécurité afin que le personnel reçoive des alertes automatiques sur son smartphone lorsque de la radioactivité est détectée à proximité. Les détections pourraient également être signalées dans les centres de sécurité centraux, où une réponse appropriée peut être coordonnée.

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Son entreprise fabrique également un drone équipé d’un capteur de rayonnement. Ce n’est pas aussi utile dans les aéroports, mais cela pourrait aider les enquêteurs à scanner une vaste zone pour localiser les matières radioactives mises au rebut.

Des détecteurs de fumée aux compteurs industriels en passant par les appareils de téléthérapie médicale, il existe de nombreux exemples d’objets et d’appareils contenant des matières radioactives. Tout le monde ne présente pas un risque de préjudicemais certains le font. Et on craint que certaines décharges ou tas de déchets ont été contaminés par des personnes qui se débarrassent négligemment de sources de radioactivité plus dangereuses.

Un rapport publié l’année dernière par Zenobia Homan, du King’s College de Londres, et ses collègues a souligné les défis auxquels certains pays d’Asie du Sud sont confrontés, par exemple, pour assurer l’élimination prudente des substances radioactives. « Il y a des gens qui recherchent cela spécifiquement, ils peuvent essayer de le voler ou de le faire passer en contrebande pour vendre le matériel », dit-elle. En mai 2021, les enquêteurs ont découvert un ferrailleur en Inde qui aurait collecté 7 kg d’uranium. Les autorités ont arrêté deux hommes qui avaient aurait essayé de vendre l’uranium en ligne.