FDe la façon dont le glaciologue suisse de 45 ans Andreas Linsbauer saute par-dessus des crevasses glacées, on ne devinerait jamais qu’il transportait 10 kg de l’équipement en acier nécessaire pour suivre le déclin des glaciers suisses.

Vous vous dirigez généralement de cette façon sur l’immense glacier de Morteratsch fin septembre, à la fin de la saison de fonte estivale dans les Alpes. Mais une perte de glace exceptionnellement élevée cette année l’a amené à cet amphithéâtre de glace de 6 milles carrés (15 kilomètres carrés) deux mois plus tôt pour des travaux d’entretien d’urgence.

Les bâtons de mesure que vous utilisez pour suivre les changements de profondeur du pack risquent de se détacher complètement à mesure que la glace fond et que vous devez percer de nouveaux trous.

glacier

Les glaciers alpins sont sur la bonne voie pour leurs plus grandes pertes de masse depuis au moins 60 ans, selon des données partagées exclusivement avec Reuters. En examinant la différence entre la quantité de neige tombée en hiver et la quantité de glace qui fond en été, les scientifiques peuvent mesurer à quel point un glacier a rétréci au cours d’une année donnée.

Depuis l’hiver dernier, qui a apporté relativement peu de neige, les Alpes ont subi deux grandes vagues de chaleur au début de l’été, dont une en juillet marquée par des températures avoisinant les 30°C (86°F) dans la ville de montagne suisse de Zermatt.

glacier reflété dans la fenêtre derrière les randonneurs

Au cours de cette canicule, la hauteur à laquelle l’eau a gelé a été mesurée à un record de 5 184 mètres (17 000 pieds), une altitude supérieure au Mont Blanc, par rapport au niveau estival normal de 3 000 à 3 500 mètres.

« Il est vraiment évident que c’est une saison extrême », a déclaré Linsbauer, criant par-dessus le rugissement de l’eau de fonte alors qu’il vérifiait la hauteur d’un poteau dépassant de la glace.

La plupart des glaciers de montagne du monde reculent en raison du changement climatique. Mais ceux des Alpes européennes sont particulièrement vulnérables car ils sont plus petits et ont relativement peu de couverture de glace. Pendant ce temps, les températures dans les Alpes se réchauffent d’environ 0,3°C par décennie, deux fois plus vite que la moyenne mondiale.

Randonneurs sur le glacier de Pers

Un couple prend un selfie devant le glacier de Pers

Si les émissions de gaz à effet de serre continuent d’augmenter, les glaciers des Alpes devraient perdre plus de 80% de leur masse actuelle d’ici 2100. Beaucoup disparaîtront quelles que soient les mesures prises maintenant, grâce au réchauffement climatique des émissions passées, selon une étude. Rapport 2019 du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat des Nations Unies.

Les glaciers du Pers et du Morteratsch.  Une vaste bande de sable les sépare.

Morteratsch a déjà beaucoup changé par rapport au glacier représenté sur les cartes touristiques de la région. La longue langue qui s’avançait autrefois profondément dans la vallée s’est rétrécie de près de deux milles, tandis que l’épaisseur de la couverture de neige et de glace a diminué de 200 mètres.

Le plus petit glacier de Pers s’y est coulé jusqu’en 2017, date à laquelle il a tellement reculé qu’il s’est rompu. Cependant, les glaciologues les regroupent encore souvent avec le complexe de Morteratsch.

La situation désastreuse de cette année fait craindre que les glaciers des Alpes ne disparaissent plus tôt que prévu. Avec plus d’années comme 2022, cela pourrait arriver, a déclaré Matthias Huss, qui dirige la surveillance des glaciers en Suisse (GLAMOSGlamos).

La neige de la dernière saison d'hiver est recouverte de couvertures sur une pente à côté de la station supérieure d'un téléphérique dans le domaine skiable de Diavolezza, près de la station alpine de Pontresina

« Nous constatons que les résultats des modèles attendus dans quelques décennies se produisent maintenant », a déclaré Huss. « Je ne m’attendais pas à voir une année aussi extrême si tôt dans le siècle. »

Des glaciologues autrichiens, français et italiens ont confirmé que les glaciers étaient sur la bonne voie pour des pertes record. En Autriche, « les glaciers sont exempts de neige jusqu’aux sommets », a déclaré Andrea Fischer, glaciologue à l’Académie autrichienne des sciences.

Les chutes de neige saisonnières, en plus de reconstituer la glace perdue pendant l’été, protègent les glaciers d’une nouvelle fonte en fournissant une couverture blanche qui réfléchit mieux la lumière du soleil dans l’atmosphère que la glace plus foncée tachée par la poussière ou la pollution. .

Eaux de fonte du glacier de Pers
Eaux de fonte du glacier de Pers

Mais sur le glacier du Grand Etret, dans le nord-ouest de l’Italie, seulement 1,3 mètre de neige s’est accumulé l’hiver dernier, soit 2 mètres de moins que la moyenne annuelle sur 20 ans jusqu’en 2020.

Les pertes de glace alpine de cette année, enregistrées avant même le mois de fonte maximale d’août, ont surpris les scientifiques dans une certaine mesure, car de nombreux glaciers avaient déjà perdu leur museau inférieur. Parce qu’ils s’étaient retirés dans les montagnes, où les températures sont plus fraîches, les scientifiques pensaient qu’ils auraient dû être mieux protégés.

« Vous pouvez facilement imaginer que le résultat final après l’été sera une énorme perte de couverture glaciaire dans les Alpes italiennes », a déclaré Marco Giardino, vice-président du Comité glaciologique italien.

Une femme pose à côté d'un drapeau national suisse près du mont Piz Palue

Les données partagées exclusivement avec Reuters montrent que Morteratsch perd maintenant environ 5 cm par jour et est déjà dans un état pire qu’il ne le serait normalement à la fin d’un été moyen, selon les données de Glamos et de l’Université libre de Bruxelles.

Le glacier Silvretta voisin a perdu environ un mètre de plus qu’au même moment en 1947, la pire année de sa base de données remontant à 1915.

Un randonneur se promène sur une moraine frontalière du glacier de Pers
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