Cinq personnes sont mortes après qu’un bateau a chaviré au large des côtes de la Nouvelle-Zélande après avoir été soupçonné d’avoir été chaviré par une baleine.

Six personnes ont survécu à l’incident près de la ville de Kaikoura, dans le sud de l’île, samedi.

Leur état est stable, cinq ont été évalués dans un centre de santé local et le sixième a été transféré dans un hôpital de Christchurch par précaution, a déclaré le sergent de police de Kaikoura, Matt Boyce.

« Nos pensées vont à toutes les personnes impliquées, y compris les victimes et leurs familles, leurs communautés locales et le personnel des services d’urgence », a-t-il déclaré.

Le maire de la ville, Craig Mackle, a déclaré aux journalistes que les eaux étaient calmes à l’époque et qu’une baleine était censée avoir émergé de sous le bateau.

Les cachalots et les baleines à bosse voyagent souvent dans la région, a-t-il ajouté.

Il a dit que dans le passé, il avait pensé à la possibilité qu’un bateau et une baleine entrent en collision étant donné le nombre de baleines qui fréquentent la région.

« Il vous vient toujours à l’esprit que cela pourrait arriver », a déclaré Mackle.

Des plongeurs de la police ont récupéré les corps des morts, avec trois hélicoptères impliqués dans le sauvetage des survivants.

Kaikoura est une destination populaire pour l’observation des baleines, car le fond marin descend rapidement au large de la côte et les eaux profondes attirent les baleines.

De nombreuses compagnies proposent des sorties en bateau ou en hélicoptère pour observer les baleines.

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Mackle a déclaré que le bateau semblait être un bateau charter rempli d’observateurs d’oiseaux.