Les plages de Thaïlande sont bien connues des touristes indiens, mais pas les montagnes.

C’est pourquoi j’ai décidé de visiter Chiang Rai, la province la plus septentrionale du pays, connue pour ses rivières, ses montagnes et ses deux frontières internationales (avec le Laos et le Myanmar).

Il y a beaucoup à voir et à faire à Chiang Rai : temples, jardins, montagnes, camps d’éléphants, villages tribaux et lieux d’art.

Il y a plus d’une douzaine de vols quotidiens vers Chiang Rai depuis Bangkok, Phuket et de nombreux bus touristiques de luxe, ce qui facilite la connectivité avec cette ville du nord.

Le premier jour, nous nous concentrons sur les célèbres temples de Chiang Rai, à la fois traditionnels et modernes.

Parmi les plus traditionnels, le plus connu est le Wat Phra Kaew, où le vénéré Bouddha d’émeraude, aujourd’hui à Bangkok, a été découvert pour la première fois en 1434.
Un grand Bouddha de Jade a été placé à sa place. Il y a aussi un excellent musée du Bouddha avec de nombreuses images de Bouddha de tout le pays.

Le temple le plus connu de Chiang Rai est le spectaculaire temple blanc, construit par l’artiste Chalermchai Kositpipat. Il est basé sur l’architecture thaïlandaise traditionnelle et est de couleur blanche et orné de miroirs complexes sur le sol et les murs. Il y a aussi des bâtiments de couleur or, dont une impressionnante « toilette dorée » pour le public. Il y a des ajouts constants au temple, pour attirer de nouvelles foules, et le plus récent est un bâtiment parsemé d’images de Ganesha.

Le temple bleu est l’autre temple célèbre de Chiang Rai, construit par un autre artiste individuel, Putha Kabkaew. La couleur de celui-ci est un magnifique bleu saphir. Il a des images géantes de Yakshas, ​​de Nagas, de tigres, une statue géante de Shiva noire à l’entrée, une image de Bouddha en porcelaine blanche à l’intérieur. Et à l’extérieur du temple, ils vendent même de la glace bleue !

Le dernier mais non le moindre est le Black House Museum, créé par l’artiste thaïlandais de renommée mondiale, Thawan Duchanee. Le musée est composé de 40 maisons en teck thaïlandaises différentes, remplies d’accessoires tels que des serpents, des peaux de crocodile, des crânes de buffle, peu appréciés des amoureux des animaux.

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Ensuite, il y a le temple du Grand Bouddha. Il s’agit en fait d’une belle image géante du Guan Yin chinois ou déesse de la miséricorde. Le temple offre une vue imprenable sur toute la ville et vous pouvez atteindre le sommet par des escaliers ou un ascenseur, ce qui en vaut la peine.

Chiang Rai possède une scène artistique riche et variée, visible à la Art Bridge Gallery, qui accueille une variété d’expositions d’art tout au long de l’année. On était ravi d’apprendre que Chiang Rai accueillera sa première biennale l’année prochaine, pour laquelle un immense musée d’art est en cours de construction.

Selon son co-directeur artistique, Gridthiya Gaweewong, « Avec plus de 300 artistes locaux et 80 ateliers d’artistes, Chiang Rai mérite d’avoir une biennale ». Il a dit qu’il recherchait un certain nombre d’artistes indiens pour participer à l’événement artistique.

Chiang Rai est connue pour ses tribus Karen et Akha, et il était intéressant de visiter le village Karen Ruammit et le camp d’éléphants. Les éléphants étaient parmi les plus sympathiques que j’aie jamais vus et c’était un plaisir de faire une promenade à dos d’éléphant à travers les montagnes.

Les tribus Akha ont de nombreux cafés dans la vallée de Phahee, que l’on peut atteindre en escaladant les vallées sinueuses de la montagne Doi Chang Moob avec de superbes vues. Les cafés proposent également des chambres aux touristes qui souhaitent s’éloigner de la ville et prendre une pause dans les montagnes.

L’une des attractions les plus connues de Chiang Rai est la vue sur les frontières des pays voisins du Laos et du Myanmar. C’est à Chiang Saen, à 60 km de la ville, que l’on accède à travers des rizières luxuriantes et des vergers fruitiers.

C’était aussi la zone du tristement célèbre Triangle d’Or, autrefois le centre du commerce de l’opium dans la région.

En fait, il existe deux musées de l’opium, qui offrent d’excellentes informations sur le sujet.

Il est fascinant de voir les frontières du Laos et de la Birmanie si proches de Chiang Saen, notamment les casinos, qui attirent de nombreux touristes et venus de Thaïlande.

Il existe également des points de vente hors taxes aux deux frontières, le plus connu étant à Maesai.

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Il y a aussi de nombreuses boutiques de souvenirs en bordure de route.

Le puissant fleuve Mékong, qui est le fleuve le plus important de la région qui traverse six pays, est une image importante ici.

Nous nous sommes arrêtés pour le déjeuner au nouveau complexe historique exotique d’Athita, The Hidden Court, connu pour son décor grandiose de l’ancien monde et sa délicieuse cuisine fusion du nouveau monde.

Nous avons découvert un magnifique coffee shop, au bord du Mékong, le Chewittikong coffee shop, qui est un baume pour les yeux et l’âme.

On ne peut pas quitter Chiang Rai sans visiter les magnifiques jardins Mae Fah Luang dans les montagnes Doi Tung. On l’appelle souvent la « Suisse de l’Est » et se distingue par son feuillage luxuriant et ses magnifiques jardins fleuris. Les jardins ont d’abord été plantés par feu la princesse mère, détournant les habitants de l’opium vers les fleurs et les fruits. Sa villa en bois de teck Mai Fah Luang, un chalet de style suisse, offre de superbes vues et un riche feuillage. Bien sûr, c’est aussi la zone du célèbre café Doi Tung.

Sur le chemin du retour, nous sommes entrés dans le nouveau café-jardin de Lalita, dont on parle beaucoup. C’était surréaliste et spectaculaire, avec ses gicleurs d’eau artificiels mais avec une faune et une flore étonnantes.

Parmi les autres attractions de Chiang Rai, nous avons entendu parler du méga-parc Singha, avec ses champs et ses vues, ainsi qu’une myriade d’activités pour adultes et enfants.
Il y a aussi les célèbres grottes de Tham Luang, où 13 jeunes Thaïlandais ont été piégés et ont attiré l’attention du monde. Il avait fermé à cause de Covid mais a rouvert.

C’est lors de notre dernière nuit que nous avons trouvé le temps de visiter le centre-ville de Chiang Rai, avec sa tour de l’horloge unique (où se déroulent des spectacles son et lumière tous les soirs), Walking Street le week-end, bordée de stands de nourriture, et Jedyod Street avec ses bars et clubs.

Le café Chivit Thamma Da, avec son cadre luxuriant sur la rivière Kok et sa grande variété de plats et de boissons, est également un incontournable. Là, j’ai apprécié le plat Khaosoey le plus connu de Chiang Rai.

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Nous avons bien mangé dans le seul restaurant indien de la ville, Acha, qui était bondé de monde. Le plus excité était notre guide Kaan, un indophile, qui s’est rendu plusieurs fois en Inde.

Il y a des visites guidées gratuites de la ville tous les jours, en tram, à partir de deux points de rencontre, qui peuvent servir d’introduction à la ville.

Pour le transport, le tuk tuk local est bon pour les courts trajets, et les taxis/voitures peuvent être loués pour les trajets plus longs. Comme les routes et les autoroutes sont excellentes, c’est un plaisir de traverser ce paradis du nord de la Thaïlande.

Chiang Rai dispose d’une large gamme d’hébergements, et nous avons choisi de séjourner au célèbre hôtel The Legend face à la rivière Kok, qui propose une variété de chambres, allant de 52 mètres carrés à 1 405 mètres carrés, ainsi que des villas avec piscine.

La nôtre était une chambre super luxueuse, avec un grand salon, une chambre, un balcon, une salle de bain et des toilettes séparées. Son restaurant italien La Casa est exceptionnel.

Ce fut un plaisir de rencontrer le nouveau directeur général Eric Hallin, un doyen de l’hôtellerie, qui a travaillé dans les meilleurs hôtels du pays, dont l’Indien Rembrandt à Bangkok. Il a indiqué qu’il était ravi de recevoir de nombreux touristes indiens du monde entier et espérait en recevoir davantage de l’Inde.

« Nous voulons certainement que davantage de touristes indiens visitent Chiang Rai et profitent des montagnes autant qu’ils apprécient les plages », a déclaré Wisit Buachoom, directeur du bureau de tourisme local TAT.

Le dernier mot a été tenu par Jaffee Yee, un écrivain et éditeur de voyage bien connu qui, après avoir apprécié les paysages urbains de Kuala Lumpur, Hong Kong et Bangkok, a choisi de s’installer dans cette ville luxuriante du nord de la Thaïlande.

« Chiang Rai a le climat le plus frais, les montagnes les plus vertes et la culture la plus riche parmi les 77 provinces de Thaïlande ! déliré
Il a tout dit.

Pour plus d’informations, consultez : www.tourismthailand.org/chiangrai