Les images d’Allemagne sont saisissantes et horribles : des maisons, des magasins et des rues dans les villes et villages pittoresques le long de l’Ahr et d’autres rivières ravagées par des crues rapides.

Les inondations ont été causées par une tempête qui a ralenti à un rythme lent sur certaines parties de l’Europe mercredi, déversant jusqu’à six pouces de pluie dans la région près de Cologne et de Bonn avant de finalement commencer à se calmer vendredi. Il y a également eu des inondations en Belgique, aux Pays-Bas et en Suisse, mais les pires impacts ont eu lieu en Allemagne, où le nombre officiel de morts a dépassé les 125 vendredi et ne manquera pas d’augmenter.

La tempête était un exemple terrifiant d’événement météorologique extrême, certains endroits recevant l’équivalent d’un mois de pluie en une journée. Mais à l’ère du changement climatique, les événements météorologiques extrêmes sont de plus en plus fréquents.

La question est de savoir dans quelle mesure le changement climatique a-t-il affecté cette tempête spécifique et les inondations qui en ont résulté ?

Une réponse complète devra attendre des analyses, presque certainement à mener compte tenu de l’ampleur de la catastrophe, qui chercheront à savoir si le changement climatique a rendu cette tempête plus probable et, si oui, dans quelle mesure.

Mais pour de nombreux scientifiques, la tendance est claire. « La réponse est oui, toutes les principales conditions météorologiques de nos jours sont affectées par les changements météorologiques », a déclaré Donald J. Wuebbles, professeur de sciences atmosphériques à l’Université de l’Illinois.

Déjà études j’ai montré une augmentation des pluies extrêmes à mesure que le monde se réchauffe, et le Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat, le groupe soutenu par les Nations Unies qui rend compte de la science et des impacts du réchauffement climatique, a déclaré que la la fréquence de ces événements augmentera que les températures continuent d’augmenter.

Geert Jan van Oldenborgh, chercheur à l’Institut météorologique royal des Pays-Bas, a déclaré que dans les études sur les événements de précipitations extrêmes aux Pays-Bas, « l’augmentation observée est plus forte que prévu ».

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Le Dr van Oldenborgh est l’un des principaux scientifiques avec Attribution de l’heure mondiale, un groupe informel qui analyse rapidement des événements météorologiques extrêmes spécifiques en ce qui concerne les impacts du changement climatique. Il a déclaré que le groupe, qui venait de terminer une analyse rapide de la vague de chaleur qui a frappé le nord-ouest du Pacifique fin juin, se demandait s’il étudierait les inondations allemandes.

L’une des raisons des plus fortes averses est liée à la physique de base : l’air plus chaud retient plus d’humidité, ce qui rend une tempête spécifique plus susceptible de produire plus de précipitations. Le monde s’est réchauffé d’un peu plus de 1 degré Celsius (environ 2 degrés Fahrenheit) depuis le 19ème siècle, lorsque les sociétés ont commencé à pomper d’énormes quantités de gaz piégeant la chaleur dans l’atmosphère.

Pour chaque degré Celsius de réchauffement, l’air peut contenir 7 % d’humidité en plus. En conséquence, a déclaré Hayley Fowler, professeur d’impacts du changement climatique à l’Université de Newcastle en Angleterre, « Ces types de tempêtes vont augmenter en intensité ».

Et bien que cela fasse encore débat, certaines études suggèrent que le réchauffement rapide de l’Arctique affecte le courant-jet, en réduisant la différence de température entre les parties nord et sud de l’hémisphère nord. L’un des effets de l’été et de l’automne, a déclaré le Dr Fowler, est que le flux d’air encerclant le globe à haute altitude s’affaiblit et ralentit.

« Cela signifie que les tempêtes doivent se déplacer plus lentement », a déclaré le Dr Fowler. La tempête qui a causé les récentes inondations était pratiquement stationnaire, a-t-il déclaré. La combinaison d’une plus grande humidité et d’un système orageux stagnant peut entraîner de très fortes pluies dans une zone donnée.

Kai Kornhuber, climatologue au Earth Institute de l’Université Columbia, a déclaré que son et recherches de vos collègueset documents de d’autres scientifiques, a tiré des conclusions similaires sur le ralentissement des systèmes météorologiques. « Ils pointent tous dans la même direction : que la circulation estivale aux latitudes moyennes, le courant-jet, ralentit et constitue un régime météorologique plus persistant », ce qui signifie que les événements extrêmes tels que les vagues de chaleur et les pluies se poursuivront probablement de manière torrentielle.

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Michael E. Mann, climatologue à la Penn State University, a étudié les effets d’un autre phénomène de courant-jet estival connu sous le nom de « Résonance d’onde » en bloquant les systèmes météorologiques en place.

Le changement climatique, a-t-il déclaré, rend les événements météorologiques stagnants plus fréquents. Mais il a dit qu’il était prématuré de dire que la catastrophe européenne a été causée par la résonance des vagues.

Jennifer Francis, scientifique principale au Woodwell Climate Research Center dans le Massachusetts, a déclaré que si les systèmes météorologiques perdus peuvent avoir de nombreuses causes, ils ne se produisent généralement pas dans le vide.

La tempête européenne fait « partie de ce tableau plus large des extrêmes que nous avons observés dans l’hémisphère nord cet été », a-t-il déclaré, notamment la chaleur dans l’ouest des États-Unis et le nord-ouest du Pacifique, de fortes pluies et des températures plus fraîches dans le Midwest. . et les vagues de chaleur en Scandinavie et en Sibérie.

« Vous n’êtes jamais isolé lorsqu’il s’agit d’une configuration étrange de courant-jet », a déclaré le Dr Francis. « Un extrême dans un lieu est toujours accompagné d’extrêmes de différentes sortes. »

« Tout est lié, et c’est en fait la même histoire », a-t-il ajouté.

Cependant, lorsqu’il s’agit d’inondations, d’autres facteurs peuvent entrer en jeu et compliquer toute analyse de l’influence du changement climatique.

D’une part, la topographie locale doit être prise en compte car elle peut affecter les régimes de précipitations et la quantité de ruissellement entrant dans quelles rivières.

Les impacts humains peuvent encore compliquer une analyse. Les aménagements à proximité des rivières, par exemple, remplacent souvent les terrains découverts, qui peuvent absorber la pluie, par des bâtiments, des rues et des parkings qui augmentent la quantité d’eau s’écoulant dans les rivières. Les infrastructures construites pour faire face au ruissellement élevé et aux crues des rivières peuvent être mal conçues et inadéquates.

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Et les conditions météorologiques peuvent parfois conduire à des conclusions différentes.

Une étude réalisée en 2016 par la World Weather Attribution sur les inondations en France et en Allemagne en mai de cette année a révélé que le changement climatique a affecté les inondations françaises, qui ont été causées par trois jours de pluie. Mais la situation en Allemagne était différente ; l’inondation a été causée par une tempête d’un jour. Les simulations informatiques n’ont pas révélé que la probabilité de tempêtes plus courtes dans cette région aurait augmenté dans un climat changeant.

Alors que certains développements peuvent aggraver les inondations, d’autres projets peuvent les réduire. Cela semble avoir été le cas aux Pays-Bas, qui n’ont pas été aussi touchés par la tempête.

Après plusieurs inondations majeures sur la Meuse dans les années 1990, le gouvernement néerlandais a lancé un programme appelé Room for the River pour réduire les inondations, a déclaré Nathalie Asselman, qui conseille le gouvernement et d’autres clients sur les risques d’inondation.

Les travaux ont consisté à abaisser et élargir les lits des rivières, à abaisser les plaines alluviales et à creuser des canaux latéraux. « L’objectif de ces mesures est de réduire les niveaux d’inondation », a-t-il déclaré.

Alors qu’une digue près de la Meuse, dans le sud de la Hollande, a subi une brèche provoquant des inondations jusqu’à sa réparation vendredi, les mesures semblent avoir fonctionné.

Les niveaux d’inondation dans la Meuse étaient d’environ un pied inférieurs à ce qu’ils auraient été sans eux, a déclaré Asselman. Cela signifiait que les petits affluents reculaient moins là où ils rencontraient la Meuse, produisant moins d’inondations.

« Si nous n’avions pas mis en œuvre ces mesures, la situation aurait été pire », a-t-il déclaré. « À la fois dans la rivière principale et dans les affluents. »