Je suis allé dans de nombreuses destinations en Europe pour écrire sur Brighton & Hove Albion.

Irlande (plusieurs fois), Espagne, Portugal, Autriche, Suisse.

Toujours pour les matchs amicaux de pré-saison, quand le résultat n’avait pas d’importance.

Le résultat n’avait pas vraiment d’importance dimanche, car ma 28e année couvrant Brighton à plein temps s’est terminée par une défaite 2-1 contre Aston Villa.

En effet, l’équipe de Roberto De Zerbi avait déjà réalisé un rêve, s’assurant une place européenne pour la première fois de l’histoire du club avec une victoire 3-1 sur Southampton lors de l’avant-dernier match à domicile.

Trois jours plus tard, l’Europa Conference League est devenue la Ligue Europa la plus prestigieuse, la sixième place étant scellée par un match nul 1-1 contre les champions de Manchester City au stade Amex.

Pour ceux qui sont dans la salle de conférence, et moi-même, c’est un plus. Arriver en Europe… qui aurait cru ?

Pas en septembre, lorsque l’entraîneur-chef Graham Potter est parti pour Chelsea, emmenant avec lui cinq membres du personnel de l’arrière-salle, dont l’ancien capitaine devenu entraîneur Bruno Saltor, qui aurait fait un gardien idéal.

De Zerbi a emmené Brighton en Europe (Photo : Jacques Feeney/Hors-jeu/Hors-jeu via Getty Images)

Puis un Italien est apparu. Un perfectionniste passionné et démonstratif qui a fait jouer son équipe à un football fantastique sophistiqué, jouant du gardien de but dans des quarts serrés, parfois sous la forte pression de l’adversaire.

Les fans de Brighton n’ont jamais rien vu de tel.

Qui aurait pensé?

Je ne l’ai pas fait, quand j’ai signé pour l’athlétique en août 2019. Trois mois plus tôt, le propriétaire et président Tony Bloom avait limogé Chris Hughton en tant que manager après que la relégation était trop proche pour le confort.

L’équipe est devenue un football plus jeune et plus fantaisiste sous Potter, mais deux autres finitions parmi les six derniers ont suivi avec lui en tête.

Il y a eu un saut jusqu’à la neuvième saison dernière. Pourtant, qui aurait pensé?

Certainement pas moi, alors que j’étais assis sous la pluie au Goldstone le 26 avril 1997, regardant le dernier match sur le terrain qui était le domicile du club depuis 1901.

Un geste est laissé dans le cercle central du Goldstone Ground après le match final (Photo : Matthew Ashton/EMPICS via Getty Images)

La saison précédente, sa deuxième couvrant le club à plein temps pour Argus, le quotidien local, Brighton avait été relégué au quatrième rang. Ce n’était pas un bon début.

Le Goldstone avait été vendu sans nulle part où aller. Le club était un désastre, ont protesté les fans.

J’ai été banni par le PDG David Bellotti (aujourd’hui décédé) alors que l’Argus continuait à dévoiler le scandale du club se dirigeant vers l’oubli dans une seule direction sous les propriétaires Greg Stanley et Bill Archer.

Déguisé en casquette à visière, il rapportait encore des matchs depuis la tribune sud, où j’étais assis dans ma jeunesse avec mes défunts grands-parents. Ils étaient détenteurs d’abonnements de longue date.

Brighton a battu Doncaster Rovers 1-0 lors de ce dernier match pour éviter pendant une semaine supplémentaire le risque de relégation de la Ligue de football qui semblait être une formalité jusqu’à ce que Steve Gritt arrive en tant que manager pour inspirer une renaissance improbable.

Sept jours plus tard à Hereford, Brighton était sur la toile, à 28 minutes de la chute lorsque Robbie Reinelt a égalisé, reléguant Hereford à la place.

De là à ici. Qui aurait pensé?

Pas moi, quand les installations de presse étaient aussi basiques que le football. J’ai dû équilibrer mon ordinateur portable sur un baril de pétrole (Doncaster), travailler dans une presse avec des cadres de fenêtre mais pas de verre (Macclesfield).

J’ai conduit pendant deux heures et demie pour couvrir les matchs à domicile des deux saisons suivantes après la fermeture du Goldstone et les matchs se sont joués devant 2 000 spectateurs à Gillingham, dans un autre comté.

Les mains du nouveau président Dick Knight étaient liées par le désordre dont il avait hérité.

Knight in Shining Armor de Brighton a ramené le club dans la ville, dans une maison temporaire qui a duré 12 ans alors que la lutte pour l’autorisation de construire un nouveau stade se prolongeait.

Withdean alias « The Theatre Of Trees » – une piste de course principalement en plein air dans une banlieue résidentielle convertie en un terrain de football de quatrième niveau d’une capacité d’environ 8 000 personnes.

Je m’en souvenais comme de l’endroit où j’avais couru le 100 verges, représentant Woodingdean Middle School aux championnats annuels d’athlétisme du comté.

Qui aurait pensé?

Withdean a servi un but. Quatre promotions (sous Micky Adams, Peter Taylor, Mark McGhee et Gus Poyet). Deux relégations (sous Steve Coppell et McGhee).

C’était un arrêt prolongé, une partie importante du voyage, mais cela n’allait jamais être une plate-forme pour la Premier League, mais uniquement pour l’Europe.

Cette plate-forme était l’Amex, construite avec l’argent de Bloom après que le fan de longue date d’un empire commercial de paris sportifs a repris le club en 2009.

Le point d’entrée était le championnat après avoir remporté le titre de Ligue 1 avec Poyet en 2010-11, la dernière saison à Withdean.

Poyet fête sa promotion en 2011 (Photo : Mike Hewitt/Getty Images)

Ceux de Poyet et ceux d’Óscar García étaient sur le point d’atteindre la terre promise en barrages lors des saisons successives (2011-12 et 2012-13). Ils sont passés douloureusement près de la promotion automatique en 2015-16 sous Hughton avant de perdre à nouveau en barrages et de faire amende honorable l’année suivante, promus aux côtés de Newcastle.

Maintenant ceci, après avoir couvert le club dans quatre stades dans quatre divisions sous 20 managers permanents.

J’étais un père heureux et marié (le suis toujours) de deux jeunes enfants, un garçon de cinq ans et une fille de deux ans, lorsque Brighton a échappé à l’étau à Hereford.

Maintenant, je suis grand-père pour la première fois, je pousse à nouveau une poussette. Omari, un petit bout de chou, a cinq semaines. J’ai dit à son père, un fan d’Arsenal, de l’élever comme un fan de Brighton.

Les parents risquaient d’être ridiculisés pour cela avec leurs enfants à l’école. Pas plus.

Qui aurait pensé?

L’Europe appelle à nouveau, cette fois pour de vrai. Cela pourrait être Villarreal en Espagne, Sporting Lisbon au Portugal. Peut-être Monaco, où aura lieu le tirage au sort de la Ligue Europa le 1er septembre, peut-être même l’AC Milan à San Siro.

Alexis Mac Allister, vainqueur de la Coupe du monde avec l’Argentine, ne jouera peut-être pas pour Brighton d’ici là. Moisés Caicedo, son complice dans l’entrejeu équatorien, ne l’est peut-être pas non plus.

Ils sont si bons que de nombreux grands clubs les veulent. Mais la planification et le recrutement de Brighton sont si bons qu’ils ont la capacité de continuer à prospérer.

Suivant? Dès février, De Zerbi et ses joueurs visaient la Ligue des champions.

Ils n’ont échoué que lors des derniers matchs, au cours d’un calendrier exténuant avec plusieurs joueurs blessés ou fatigués.

La Ligue des champions et Brighton & Hove Albion mentionnés dans la même phrase.

Qui aurait pensé?

(Photo : Craig Mercer/MB Media/Getty Images)