Au moins 10 enfants et adolescents figuraient parmi les 45 juifs ultra-orthodoxes tués dans un béguin lors d’une fête religieuse dans le nord Israël, selon une liste partielle de noms publiée samedi alors que l’identification des victimes de la catastrophe civile la plus meurtrière d’Israël se poursuivait.

Quatre Américains, un Canadien et un Argentine figuraient également parmi les morts. Deux familles ont perdu deux enfants chacune. La plus jeune victime avait neuf ans.

Pendant ce temps, les appels se sont multipliés samedi pour établir une commission d’enquête officielle, en partie pour évaluer la responsabilité des politiciens et des principaux décideurs d’avoir permis la tenue de la réunion de masse, malgré les avertissements répétés au fil des ans concernant les failles de sécurité.

Des témoins se souviennent de foules mortelles en Israël - vidéo
Des témoins se souviennent de foules mortelles en Israël – vidéo

L’engouement précoce de vendredi avait perturbé le festival annuel de Lag Ba’Omer sur le mont Meron en Israël. Le festival avait attiré 100000 personnes dans le plus grand rassemblement jusqu’à présent cette année, car la campagne de vaccination réussie d’Israël a permis au pays de sortir des restrictions relatives aux coronavirus.

Quand un grand nombre de personnes ont commencé à quitter l’un des événements du festival, ils se sont entassés dans un passage étroit en forme de tunnel qui descendait et se terminait par une série de marches. Le sol était devenu glissant avec l’eau et le jus renversés, selon des témoins. Lorsque certains dans la foule ont glissé, ceux qui étaient derrière eux sont tombés sur ceux qui étaient au sol.

L’ambulancier paramédical vétéran Yossi Halabi a déclaré samedi à la 12e chaîne de télévision israélienne qu’il “est tombé sur un mur de corps” après avoir été alerté pour la première fois de la catastrophe depuis son poste voisin. Il a dit qu’il avait fallu environ 40 minutes à lui et à ses collègues sauveteurs pour sortir les morts et les blessés du chaos.

Les juifs ultra-orthodoxes se rassemblent sur les lieux de la tragédie de Lag Ba’Omer le 30 avril. Photographie: Abir Sultan / EPA

Il a dit que c’était “l’un des pires, sinon le pire incident” qu’il avait vu en 30 ans de travail.

Les médias israéliens ont déclaré que 32 des 45 victimes avaient été identifiées avant le début du samedi juif au coucher du soleil vendredi. Parmi eux, 22 ont été enterrés avant samedi. L’identification des victimes restantes et les enterrements reprendraient après le coucher du soleil samedi.

Seize personnes sont restées à l’hôpital, dont trois dans un état grave.

Lag Ba’Omer est populaire auprès de la communauté ultra-orthodoxe d’Israël et rend hommage au rabbin Shimon Bar Yochai, un sage et mystique du IIe siècle qui aurait été enterré là-bas. Les foules allument des feux de joie, dansent et prennent de grands repas de fête dans le cadre des célébrations. Partout au pays, même dans les zones laïques, de plus petits groupes se rassemblent dans les parcs et les forêts pour des barbecues et des feux de joie.

Les experts ont longtemps averti que les célébrations du mont Meron étaient sur le point de se produire en raison des conditions de surpeuplement, des grands incendies et du temps chaud. Dans un rapport de 2008, le contrôleur de l’État, un bureau de surveillance du gouvernement, a averti que les conditions sur le site, y compris les voies d’évacuation, «mettent en danger le public».

Le ministère de la Justice a déclaré qu’il ouvrait une enquête sur d’éventuelles fautes criminelles de la part de policiers. Des témoins se sont plaints que les barricades de la police avaient empêché les gens de sortir correctement.

Cependant, samedi, il y avait des demandes croissantes, y compris de la part de commandants de police à la retraite, pour une commission d’enquête officielle qui pourrait également examiner les décisions des dirigeants politiques.

Selon les directives du ministère de la Santé, les rassemblements publics continuent d’être limités à 500 personnes maximum. Mais les médias israéliens ont déclaré que le Premier ministre Benjamin Netanyahu avait assuré aux dirigeants ultra-orthodoxes que les célébrations auraient lieu, malgré les objections des responsables de la santé publique. Le bureau de Netanyahu n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Netanyahu s’est longtemps appuyé sur de puissants partis ultra-orthodoxes comme alliés. Il aura besoin de leur soutien s’il veut entretenir les faibles espoirs de rester au pouvoir après les élections inachevées de mars, les quatrièmes en seulement deux ans. La semaine prochaine devrait être décisive pour ses efforts infructueux jusqu’à présent pour former un gouvernement de coalition avec des partis de droite et ultra-orthodoxes.

Netanyahu a fait l’objet de vives critiques au cours de l’année écoulée pour avoir permis aux communautés ultra-orthodoxes de violer les consignes de sécurité en ouvrant des écoles et des synagogues et en organisant des funérailles de masse. Les communautés ultra-orthodoxes sont parmi les plus touchées du pays par Covid-19.

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