Quinze personnes ont émergé d’une grotte dans le sud-ouest France après 40 jours sous terre dans une expérience pour voir comment l’absence d’horloges, de lumière du jour et de communications externes affecterait son sens du temps.

Avec de grands sourires sur leurs visages pâles, ils ont quitté leur isolement volontaire dans la grotte de Lombrives avec une salve d’applaudissements et ont profité de la lumière tout en portant des lunettes spéciales pour protéger leurs yeux après si longtemps dans le noir.

«C’était comme appuyer sur la pause», a déclaré Marina Lançon, l’une des sept femmes qui ont participé à l’expérience. Il n’était pas pressé de faire quoi que ce soit et souhaitait rester dans la grotte quelques jours de plus, dit-il, mais qu’il était heureux de sentir le vent et d’entendre à nouveau le chant des oiseaux.

Il n’avait pas prévu de fixer son smartphone pendant quelques jours de plus, espérant éviter un retour «trop brutal» à la vraie vie, a déclaré Lançon.

Les membres de l’équipe à l’intérieur de la grotte. Photographie: AP

Le groupe a vécu et exploré la grotte dans le cadre d’un projet appelé Temps profond. Il n’y avait pas de lumière naturelle, la température était de 10 ° C et l’humidité relative de 100%. Ils n’avaient aucun contact avec le monde extérieur, aucune mise à jour sur la pandémie et aucune communication avec leurs amis ou leur famille.

Les scientifiques de l’Institut pour l’adaptation humaine, qui dirige le projet de 1,2 million d’euros (860 000 £), affirment que l’expérience les aidera à mieux comprendre comment les gens s’adaptent aux changements radicaux des conditions de vie et de l’environnement.

Comme prévu, ceux qui se trouvaient dans la grotte ont perdu le sens du temps.

« Et nous y voilà! Nous sommes partis après 40 jours… Pour nous c’était une vraie surprise », a déclaré Christian Clot, chef de projet. « Dans nos têtes, nous étions entrés dans la grotte il y a 30 jours. »

Les membres de l'équipe se rencontrent pour discuter de leurs expériences.
Les membres de l’équipe se rencontrent pour discuter de leurs expériences. Photographie: Bruno Mazodier / AP

Un membre de l’équipe a estimé le temps sous terre à 23 jours.

Johan François, professeur de mathématiques et moniteur de voile, a couru des cercles de 10 000 mètres dans la grotte pour se maintenir en forme. Il a dit qu’il avait parfois des «souhaits viscéraux» de partir.

Sans obligations quotidiennes et sans enfants aux alentours, le défi était de «profiter du moment présent sans jamais penser à ce qui se passera dans une heure, dans deux heures», a-t-il déclaré.

En partenariat avec des laboratoires en France et en Suisse, les scientifiques ont surveillé les habitudes de sommeil, les interactions sociales et les réactions comportementales des 15 membres de l’équipe grâce à des capteurs. Un capteur était un petit thermomètre à l’intérieur d’une capsule que les participants ont avalé comme une pilule. Il mesurait la température corporelle et transmettait des données à un ordinateur jusqu’à ce qu’il soit expulsé naturellement.

Les membres de l’équipe ont suivi leurs horloges biologiques pour savoir quand se réveiller, s’endormir et manger. Ils comptaient leurs jours non pas en heures mais en cycles de sommeil.

« C’est vraiment intéressant de voir comment ce groupe se synchronise », a déclaré Clot plus tôt dans un enregistrement de l’intérieur de la grotte. Travailler ensemble sur des projets et organiser des tâches sans pouvoir fixer un moment pour se réunir était particulièrement difficile, a-t-il déclaré.

Les deux tiers des participants ont exprimé le désir de rester un peu plus longtemps dans la clandestinité pour terminer les projets de groupe entamés pendant leur séjour, a déclaré Benoit Mauvieux, un chronobiologiste impliqué dans la recherche.

« Notre avenir en tant qu’humains sur cette planète va évoluer », a déclaré Clot après son émergence. « Nous devons apprendre à mieux comprendre comment notre cerveau est capable de trouver de nouvelles solutions, quelle que soit la situation. »

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